El misterio de las BRUJAS DE SALEM

Orignalmente escrito por seppuku.

¡Willkommen a un nuevo capítulo de Biología Forocochera , holgazanes!

Ya sabéis cómo va esto: un día en que tito Seppuku os lleva de la mano por los confines de la biología . Os muestra las formas tan peculiares en las que se manifiesta la vida a todo lo largo y ancho de nuestro planeta. Nos transportamos en el espacio y en el tiempo para comprender nuestra historia natural , cómo hemos evolucionado y cuántos ambientes tan diferentes hemos colonizado , desde el vasto océano hasta la estrecha grieta entre dos granos de arena. Y lo que también nos mola es resolver el puzzle de las interacciones de los seres vivos entre ellos y con su entorno: cómo luchamos por sobrevivir, enfermamos y nos recuperamos.

Tenía pensado hacer un hilo sobre algún campo de la biología que no hubiéramos tocado aún (quedan muchísimos), pero lo que verdaderamente os pone a vosotros es la biología humana (me reventáis a privados por los hilos de ansiedad, SIDA, cáncer…). Así que hoy… ni para vosotros ni para mí. Hoy vamos a introducir otro grupo de seres vivos de los que creo nunca hemos hablados (los hongos ), los relacionaremos con alguna enfermedad humana para subiros la libido y, para sacar nota ya, viajaremos en el tiempo y pillaremos sitio al noreste de los Estados Unidos a finales del siglo XVII, donde intentaremos interpretar desde una postura científica aquel panorama de brujería y fanatismo religioso que se vivió en la villa de Salem .

  • Forero medio: pERO CUÁNTOS HILOS TIENE ESTE TÍO!?
  • Tito Seppuku: Relájate, sobrino. Hay ya justo una veintena de hilos así, pero no te preocupes que no siguen ningún orden.
  • Forero medio: Dee lujooo

Sí, muchachos. Este ya es el volumen 20 y podéis entrar y comentar los otros hilos usando el buscador: Biología Forocochera .

Bueno, vamos a darle caña a esto ya

Os pongo en situación: estamos en Salem (Massachusetts), 1692 . Aquí la peña era puritana . Puritana quiere decir, básicamente, que no estaba de acuerdo con el tipo de cristianismo que tenían que profesar y quiso purificarlo de las partes que consideraban impuras. Concretamente, su religión era el anglicanismo fundado por Enrique VIII, y querían eliminar los vestigios del catolicismo para que quedara un cristianismo para ellos más “puro”, más cercano a lo que llamaban calvinismo (= cristianismo reformado , donde se enseña que el ser humano es un depravado incapaz por naturaleza de salvarse a sí mismo, que lo único que puede hacer es entregarse a Dios para que este lo elija , haga su magia y que de la noche a la mañana haya alcanzado ya un nivel superior y su billete al cielo). El problema es que los puritanos no solo decían respetuosamente que no estaban de acuerdo, sino que tornaron a un comportamiento radical .

Pues en esa estamos, sobrinos: pequeñas villas de Nueva Inglaterra hace 4 siglos donde se respiraba cada vez más doctrinas religiosas radicales. Esto, junto al hecho de que en algunos pueblos habían comenzado a acusar a personas de brujería y satanismo, estaba sirviendo de caldo de cultivo a lo que vendría ahora. La cuestión es que empezaron a verse (o querer verse) casos de posesiones e influjo demoníaco : niños diciendo cosas sin sentido , el ganado muriendo , gente andando raro con una sonrisa constante en sus caras, otros que empezaban de repente a convulsionar y vomitar , otros en trance y gritando profecías

¡Vaya show para salir por patas!

Viendo esto… ¡Para qué queremos más! En este contexto religioso tan fanático nació una histeria colectiva y empezaron a acusar a gente de posesas, otras de brujas que hacían vudú, otras que invocaban al diablo por las noches… Empezaron a encarcelar a la gente señalada (daba igual que te hubieran visto hacer algo o no, si eras acusado eras encarcelado) y un puñado de mujeres a juicio por ser las presumibles artífices de brujería. Y para más inri, con los putos puritanos dando por culo constantemente exigiendo que a la hoguera con todas pero ya. Total, todo acabó después de torturarlos, ahorcarlos y/o quemarlos .

Bueno, ¿qué cojones pasó allí? Os voy a dar una de las posibles explicaciones, la que más me convence personalmente.

En mi opinión, creo que todo se explica como un caso de…



¡ERGOTISMO!

  • Forero medio: ergo… ¿qué?
  • Tito Seppuku: ergotismo, sobrino. ¡Ergotismo! También se escucha como fiebre de San Antonio o fuego del infierno

El ergotismo es una intoxicación por ergot .
¿Y qué mierda es “ergot”? Ergot es la palabra franchute que significa espolón .

Puede pasar que en los cultivos de centeno aparezcan en otoño unos cuernos negros en las espigas. Los franceses llamaron ergot du seigle a esto, pero nosotros preferimos darle el nombre en español: cornezuelo del centeno .

Estas estructuras negras y duras son las que contienen las sustancias tóxicas que provocan la enfermedad. Y nos intoxicamos cuando comemos productos donde se ha utilizado centeno que las tenía y no se quitaron. Estos espolones o cornezuelos corresponden a una de las fases del ciclo de vida de un hongo llamado Claviceps purpurea que ha infectado el cereal. Hoy en día se sigue teniendo cuidado con esto, ¡pues puede matar al ganado!

Los hongos son seres vivos apasionantes . Forman en conjunto un reino biológico llamado en latín Regnum Fungi . Los hongos son más comunes en vuestra vida de lo que podáis creer:

  • Habéis comido setas y pan, y bebido cerveza y vino
  • Habéis echado a perder alimentos al abandonarlos (pan, frutas, ollas sin lavar…)
  • Habéis disfrutado respirando aire puro en la naturaleza rodeados de árboles con parches coloridos en sus ramas
  • Habéis visto una orquídea alguna vez
  • Habéis tomado antibióticos
  • Os habéis puesto hasta arriba de LSD
  • A vuestra mano le ha escocido el chuminillo y soltado un flujo blanco y espeso
  • … y un larguísimo etcétera

En biología, clasificamos oficialmente como HONGO a cualquier eucariota quimioorganoheterótrofo descomponedor . Vamos a traducir esto:

Eucariota (verdadero - núcleo)
Sus células tienen la mayor parte del ADN bien empaquetadito en un compartimento especial para ello llamado núcleo , y no está disperso por ahí.

Quimioorganoheterótrofo (enlace químico - materia orgánica - otros - nutrición)
Su nutrición se basa en sacar energía tras romper enlaces químicos con la ayuda de materia orgánica que otros organismos han formado (vamos, que se alimentan de otros).

Descomponedores
Significa que no internalizan su comida como nosotros, sino que la digieren desde fuera y luego absorben los nutrientes mientras crecen por el medio nutritivo. Esto es lo único que los diferencian metabólicamente de nosotros, que somos eucariotas quimioorganoheterótrofos por ingestión.

De hecho, los hongos y nosotros estamos evolutivamente tan emparentados que es difícil diseñar medicamentos contra ellos sin hacernos daños a nosotros mismos. A ver, voy a intentar ilustraros con un Paint:

Los animales (línea naranja) y los hongos (línea rosa) tenemos características propias del grupo de los opistocontos (línea roja), las amebas serían las siguientes más semejantes a nosotros. Las plantas y otros grupos se separaron hace más tiempo.

Los hongos se separaron de nuestro ancestro común (un opistoconto ancestral) hace 1000 millones de años. Con nosotros los animales comparten similitudes del metabolismo , como ya he explicado arriba, incluyendo que usan glucógeno como sustancia de reserva (y no almidón como las plantas); pero se parecen a las plantas en el sentido de que sus células están revestidas de una pared celular , solo que en vegetales es de celulosa y en hongos es de quitina . De cualquier manera, son un grupo aparte con más características propias.

Hoy en día, los biólogos podemos admitir hasta 11 divisiones de hongos, pero para haceros la vida más sencilla vamos a decir que hay dos grandes grupos de hongos superiores: los basidiomicetos y los ascomicetos . Por superiores se entienden los hongos cuyas células llegan a tener en una parte de su ciclo de vida dos núcleos (de ahí que el nombre oficial sea el de hongos dicarióticos). Para que me entendáis, los basidiomicetos son en general los hongos que forman setas de forma típica de paraguas (champiñones, boletos, níscalos, matamoscas…) y los ascomicetos los que forman "setas raras " (colmenillas, orejas de gato, trufas…) y otras cosas también (el moho verde-azulado que le sale a la naranja, las levaduras de la cerveza, vino, pan…)

Bueno, pues volviendo a las brujas… Claviceps purpurea , nuestro hongo que infecta el centeno, es un tipo de ascomiceto .
¡Vamos a ver cómo es su ciclo de vida!

Empecemos en esos espolones que le salen al centeno, o si queréis ser más concretos, los esclerocios .

  1. Los esclerocios en otoño/invierno caen al suelo (o con la siega).
  2. Por dentro, las células que forman el esclerocio tienen sus genes en los núcleos.
  3. Cuando llega la primavera, estas células se ponen cachondas y buscan fundirse entre sí de dos en dos ( plasmogamia ).
  4. El hecho de tener ahora súper-células con dos núcleos hace que proliferen y por fuera se ve cómo de los esclerocios germinan como unas setitas de cabezas redondas ( cuerpos fructíferos ).
  5. Cuando han germinado bien, en sus cabecitas estas súper-células con dos núcleos ya no pueden aguantar más y juntan sus núcleos en un acto de deseo incontrolable ( singamia )
  6. Ahora tenemos en las cabezas súper-células con súper-núcleos. Estos súper-núcleos, a diferencia de los primeros, tiene dos copias del ADN porque se ha formado por la unión y recombinación de dos núcleos padres.
  7. Bueno, al final, ¿sabéis para qué? Pa’ ná, porque ahora estos súper-núcleos se fragmentan y vuelven a dar núcleos normales de una sola copia de ADN. Vaya pamplinas… (En realidad, cada súper-núcleo duplicó su ADN y luego se dividió en cuatro núcleos cada uno, formándose lo que se llaman las ascósporas )
  8. De cada súper-célula con súper-núcleo tenemos ahora 8 núcleos normales que se mantienen guardaditos en unas bolsitas en las cabezas de estos cuerpos fructíferos. Estas bolsitas se llaman ascas , de ahí el nombre de los asco micetos y de que estas esporas se llamen ascósporas .

  1. Llega un momento en que las ascas se rompen y todas las ascósporas salen por el aire .
  2. Las ascósporas solo pueden engancharse a los ovarios de los cereales .
  3. Cuando se engancha, esta célula empieza a dividirse y dividirse y dividirse a lo largo, saliéndole unos largos filamentos ( hifas ) que van a ir infiltrándose en el ovario del centeno.
  4. Estas hifas van creciendo y ocupando todo el espacio, compactándose a muerte ( micelio ) y originando al final esta estructura dura con la que empezamos: el esclerocio .
  5. Mientras espera al siguiente otoño, de este esclerocio pueden quedar zonas un poquito menos compactas donde las hifas forman en sus extremos unas células más pequeñitas y redonditas ( conidios ) que se pueden desprender con la ayuda de insectos . Estos conidios son esporas pueden infectar otros ovarios y saldría el mismo hongo, un clon suyo (porque las ha formado por la vía más vaga, sin cruzar genes con otras células).

Bueno, pues las células del micelio de los esclerocios están cargaditas de unas moléculas que ellas mismas usan como método defensivo contra los herbívoros ( alcaloides ). Son toxinas, o si queréis, micotoxinas , ya que es un hongo quien las forma. De todas las micotoxinas que forma Claviceps purpurea (más de 40 y todas con una estructura derivada del ácido lisérgico [ LSD ]), la más relevante se llama ergotamina , y es cuando la ingerimos cuando desarrollamos ergotismo .

En nosotros, muchas de estas toxinas tienen un efecto vasoconstrictor . Esto quiere decir que nos contraen las arterias pequeñas y capliares, de manera que ofrecen resistencia al paso de la sangre y sube la tensión . Cuando la presión dentro de los capilares está elevada se favorece que salga agua de nuestra sangre hacia fuera de los capilares. El agua se acumula fuera y a esto se le llama edema . Este edema se suele encontrar en las piernas y pueden llegar a gangrenar . Esto es lo más común, y se llama ergotismo gangrenoso .

La otra forma de ergotismo se llama ergotismo convulsivo y es la que afecta al sistema nervioso central , como lo hace el LSD y otras drogas psicotrópicas, y podría ser la variante que se dio en Salem . Que tengas un tipo u otro de ergotismo depende de la proporción de unas toxinas con respecto a otras que hayas ingerido. Estas toxinas dan al principio molestias estomacales : náuseas y vómitos. Pero vamos, esto es lo de menos. Los alcaloides son irritantes para la mucosa gástrica y esto solo son síntomas comunes a cualquier cosa irritante. Lo chungo viene cuando pasan a la sangre… Estas toxinas dan síntomas neurológicos desde la primera hora de su ingestión y pueden durar días. Os explico a qué vendrían los signos de posesión:

  • Algunas toxinas directamente se acoplan a los receptores D2 , que están en unas regiones concretas del cerebro y les obliga a mandar la liberación de mucha dopamina aquí. El receptor de dopamina D2 es famoso porque es el objetivo a controlar de muchos medicamentos en psiquiatría ( antipsicóticos ), su activación desmedida lleva a la psicosis . La cosa es que cuando estos receptores están muy activos por las micotoxinas del cornezuelo del centeno, producen alucinaciones , ataques repentinos de sueño y, lo que más, trastornos en el control de impulsos .

  • Otras se unen a diferentes subtipos de receptores de serotonina , haciendo que se activen demasiado y originando cambios violentos de humor y alteración de sensaciones y cognición: alucinaciones visuales y auditivas, habla sin sentido , sensaciones extrañas en la piel, nerviosismo … Una ida de olla brutal, vaya.

  • Y otros se unen también a subtipos de receptores de serotonina , pero haciendo que se inactiven . Algunos de estas vías hacen que la persona tenga deseos irrefrenables de empatizar con los demás de manera muy exagerada, a un nivel de locura.

  • Finalmente, también hay toxinas que afectan a la unión de los nervios con sus músculos , provocando espasmos y evitando que los músculos se relajen. Algo así pero más bestia ocurre en el tétanos , pero si las micotoxinas afectan a estas uniones en los músculos de la cara, también sería posible de ver una risa tetánica en los endemoniados de Salem.

En fin, hasta aquí por hoy. Espero que os guste la historia.

Aprovecho para hacer el listado de los demás hilos de Biología Forocochera y mencionar a los que me lo pidieron.

Peace!